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EVOLUCIÓN 101

Introducción

Patrones

Mecanismos

Microevolución

Especiación

Macroevolución

Cuestiones fundamentales

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Patrones de macroevolución

Puedes pensar en los patrones como en «qué pasó y cuándo pasó». Todos los cambios, diversificaciones y extinciones que sucedieron durante el curso de la historia de la vida son los patrones de la macroevolución.

Sin embargo, más que los detalles de los sucesos pasados individuales — como cuándo comenzó la radiación de los escarabajos o qué aspecto tenían las primeras flores — lo que interesa a los biólogos son los patrones generales recurrentes a través del árbol de la vida:

1. StasisEstasis: Muchos linajes del árbol de la vida muestran estasis, que simplemente quiere decir que no cambian mucho durante un largo tiempo, como se muestra en la imagen de la derecha.

De hecho, algunos linajes han cambiado tan poco durante tanto tiempo que a menudo se los llama fósiles vivientes. Los celacantos son un linaje de peces que se ramificó en el árbol cerca de la base del clado de los vertebrados. Hasta 1938, los científicos pensaban que los celacantos se habían extinguido hacía 80 millones de años, pero en 1938 descubrieron un celacanto vivo de una población del océano índico que se parecía mucho a sus antepasados fósiles. Por lo tanto, el linaje de los celacantos muestra el equivalente a unos 80 millones de años de estasis morfológica.

Coelacanth
Celacanto nadando cerca de Sulawesi, Indonesia


2. StasisCambio en los caracteres: Los linajes pueden cambiar rápido o despacio. Los cambios en un carácter pueden darse en una única dirección, como el desarrollo de segmentos adicionales, o pueden revertirse, ganando y luego perdiendo segmentos. Los cambios pueden producirse en un único linaje o en varios linajes. En la figura de la derecha, el linaje A cambia rápidamente, pero no lo hace en una dirección determinada. El linaje B muestra un cambio más lento y direccional.

Los trilobites, animales del mismo clado que los insectos y los crustáceos modernos, vivieron hace más de 300 millones de años. Como se muestra debajo, el registro fósil indica claramente que varios linajes experimentaron un aumento similar en el número de segmentos durante el transcurso de millones de años.

Trilobite rib changes

3. Formación de linajes (o especiación): Los patrones de formación de linajes pueden identificarse mediante la construcción y el examen de una filogenia. La filogenia podría revelar que en un linaje determinado la separación de linajes ha sido particularmente frecuente, dando lugar a un nudo espeso de ramas en el árbol (clado A, debajo). Podría revelar que el linaje tiene una velocidad de formación de linajes particularmente lenta, representada por una rama larga con muy pocas ramitas (Clado B, debajo). O podría revelar que varios linajes experimentaron una explosión de formación de linajes al mismo tiempo (Clado C, debajo).

Lineage splitting

4.
Extinction
Extinción: La extinción es sumamente importante en la la historia de la vida. Puede tratarse de un suceso frecuente o raro dentro de un linaje, o puede suceder simultáneamente en muchos linajes (extinción masiva). Cada linaje tiene ciertas probabilidades de extinguirse y es abrumador cuántas especies han terminado en las ranuras perdedoras de esta ruleta: más del 99% de las especies que han existido en la Tierra se han extinguido. En este diagrama, una extinción masiva acaba con la vida de muchas especies y sólo sobreviven tres.


 
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Fotografía de celacanto, cortesía de Mark V. Erdmann

Original translation by the Spanish Society of Evolutionary Biology; translation editing by Maya deVries

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