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¿Qué causa las tendencias evolutivas?

La ciencia no sólo pregunta «¿qué es lo que ha pasado?» sino también «¿cuál es la causa de que "eso" haya pasado?». Cuando se observa una tendencia evolutiva, tal como el aumento de tamaño de un linaje concreto, un científico se preguntará naturalmente, «¿qué está sucediendo aquí?». Hay muchas explicaciones posibles:

Retrospección
Si mirásemos el registro fósil del linage que condujo a los caballos modernos, veríamos una tendencia al aumento de tamaño. De hecho, a menudo se representa la evolución de los caballos como una tendencia gradual, tal y como se muestra debajo.

Horse evolution depicted as a trend

Sin embargo, si nos fijamos en todos los linajes de caballos emparentados (incluidos los linajes extintos), esta «tendencia» comienza a desdibujarse: algunos linajes se hicieron más grandes, algunos más pequeños y otros fueron de un lado a otro. La tendencia hacia un aumento del tamaño corporal que se ha descrito a menudo no es una tendencia generalizada en absoluto, sino que es el resultado de que las personas limiten su retrospección al linaje de los caballos modernos.

A trend when you look at one lineage blurs when you look at all lineages

Límites físicos y funcionales
Si la evolución de un linaje empieza cerca de un límite (por ejemplo, de tamaño o de complejidad), observaremos inevitablemente la tendencia de los linajes a apartarse de ese límite.

These lineages show a trend because their evolution started close to a boundary

Por ejemplo, en varias ocasiones durante su historia evolutiva, los foraminíferos fueron diezmados por extinciones, y sobrevivieron tan solo unos pocos linajes de pequeño tamaño. Estos linajes se diversificaron en linajes descendientes, la mayoría de los cuales eran más grandes que su linaje parental. Ddefinitivamente habían experimentado una tendencia hacia un mayor tamaño corporal medio, pero la tendencia puede haberse basado en el hecho de que los foraminíferos no pueden hacerse más pequeños de lo que lo eran cuando empezaron. ┬íSólo podían hacerse más grandes!

Globorotalia albeari


Imagen de foraminíferos por cortesía de la National Collection of Foraminifera © Smithsonian Institution

Original translation by the Spanish Society of Evolutionary Biology; translation editing by Maya deVries


Evo examples
Learn more about evolutionary trends in context: Oxygen as an evolutionary constraint, a news brief with discussion questions.